Las pruebas de bombas atómicas ayudan a revelar la edad del pez más grande del mundo

Los científicos han descubierto cómo calcular la edad de los tiburones ballena, el pez más grande de la Tierra, con alguna guía de las consecuencias radiactivas generadas por las pruebas de bombas atómicas de la era de la Guerra Fría.

Al medir los niveles de carbono 14, un elemento radiactivo natural que también es un subproducto de las explosiones nucleares, los investigadores determinaron que anualmente se forman distintas bandas presentes dentro de las vértebras cartilaginosas del tiburón, como los anillos de crecimiento de un árbol.

Ya se sabía que estas bandas existieron y aumentaron en número a medida que envejecían los tiburones. Pero no estaba claro si aparecían nuevos anillos anualmente o cada seis meses.

Las pruebas de bombas atómicas ayudan a revelar la edad del pez más grande del mundo
La nube de hongo de la primera prueba de una bomba de hidrógeno, “Ivy Mike”, se cierne sobre el Océano Pacífico en 1952. Los científicos descubrieron las edades de los tiburones ballena comparando los niveles de carbono 14 en sus cartílagos con los datos sobre las fluctuaciones en su presencia global durante el años ocupados de pruebas nucleares atmosféricas en las décadas de 1950 y 1960. (Reuters)

Los investigadores compararon los niveles de carbono 14 en los anillos con los datos sobre las fluctuaciones en su presencia global durante los años ocupados de las pruebas nucleares atmosféricas en las décadas de 1950 y 1960.

“Estos niveles elevados de carbono-14 primero saturaron la atmósfera, luego los océanos y se trasladaron a través de las redes alimenticias hacia los animales, produciendo niveles elevados en estructuras como las vértebras de los tiburones ballena”, dijo la ecóloga marina Joyce Ong de la Universidad de Rutgers en Nueva Jersey. autor de la estudio publicado esta semana en la revista Frontiers in Marine Science.

Los científicos ahora podrán calcular la edad de un tiburón ballena después de su muerte: un anillo equivale a un año. Pero igualmente importante el estudio estableció que estos gigantes marinos en peligro de extinción poseen una tasa de crecimiento muy lenta.

Crítico para la conservación

“Para el manejo de cualquier especie marina, el conocimiento de la tasa de crecimiento es fundamental, ya que determina la resistencia de las poblaciones a amenazas como la pesca. Las especies de rápido crecimiento tienen tasas rápidas de reemplazo y pueden soportar pérdidas relativamente altas, mientras que las especies de crecimiento lento tienen bajas tasas de reemplazo y son mucho menos resistentes “, dijo el biólogo marino y coautor del estudio Mark Meekan, del Instituto Australiano de Ciencias del Mar en Perth.

Las pruebas de bombas atómicas ayudan a revelar la edad del pez más grande del mundo
Los buceadores nadan con un tiburón ballena, el pez más grande del mundo, en el atolón Ari del sur de Maldivas el 27 de agosto de 2012. El tiburón más viejo probado por los investigadores tenía 50 años, pero es mucho más pequeño que el más grande conocido, lo que sugiere que los tiburones ballena pueden vive para ser 100. (David Loh / Reuters)

Los tiburones ballena son alimentadores de filtro, que nadan grandes distancias a través de los océanos tropicales del mundo para encontrar suficiente plancton para mantenerse. Tienen un color marrón-grisáceo en la parte posterior y los lados con manchas blancas, con una parte inferior blanca.

Los investigadores probaron los niveles de carbono 14 en tiburones ballena muertos hace mucho tiempo cuyos restos fueron almacenados en laboratorios. El más antiguo probado, almacenado en Pakistán, había vivido 50 años.

“Pensamos que era posible que pudieran alcanzar edades de hasta 100 años, pero no estábamos realmente seguros ya que no teníamos datos validados sobre la edad”, dijo Meekan. “Todavía no podemos decir con certeza si estos tiburones viven hasta los 100 años, pero ahora parece mucho más probable dado que nuestro tiburón más grande tenía 50 años con 10 metros (33 pies) de longitud y está bien documentado que estos tiburones pueden alcanzar casi el doble de este tamaño, hasta alrededor de 18 metros (59 pies) de longitud “.

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