La pérdida de biodiversidad y el comercio de vida silvestre están haciendo que las pandemias como COVID-19 sean más probables, dicen los expertos

En Brasil, grandes extensiones de selva tropical están siendo diezmadas para la tala y las tierras agrícolas. En Asia, los animales se recolectan en la naturaleza y se venden en los mercados. En África, algunos animales son cazados hasta casi la extinción por sus llamadas cualidades medicinales.

Mientras tanto, en países como Canadá y EE. UU., Algunos hábitats naturales están siendo superados por densas prácticas agrícolas a gran escala.

Los expertos creen que este tipo de destrucción de nuestro hábitat natural está allanando el camino para enfermedades infecciosas emergentes como COVID-19.

“La pérdida de biodiversidad juega un papel absolutamente en la aparición de nuevas enfermedades”, dijo Felicia Keesing, ecologista y profesora de biología en Bard College, en Annandale-on-Hudson, Nueva York.

Keesing un investigador sobre enfermedades emergentes y naturaleza, explicó que cuando la biodiversidad disminuye, particularmente como resultado de la pérdida de hábitat, no lo hace de manera aleatoria; Ciertos tipos de especies tienen más probabilidades de desaparecer que otros.

“Los que tienden a prosperar después de la disminución de la biodiversidad son los que también tienen más probabilidades de provocar nuevas enfermedades”, dijo Keesing.

‘Eventos indirectos’

Cuando las enfermedades zoonóticas, aquellas que se mueven de un animal no humano a humanos, se cruzan, se conoce como un “evento de contagio”.

La pérdida de biodiversidad y el comercio de vida silvestre están haciendo que las pandemias como COVID-19 sean más probables, dicen los expertos
En los llamados mercados húmedos de todo el mundo, como este mercado de carne de animales silvestres en Ghana, los animales vivos se venden junto con los muertos. (Protección mundial de los animales)

Estos eventos indirectos no son nada nuevo. Tome la plaga, por ejemplo, que probablemente se originó en ratas, aunque investigaciones recientes sugieren que se propagó por pulgas. Entonces hay rabia y Marburg.

Estos eventos generalmente se mueven de mamíferos a humanos. El nuevo coronavirus, que causa la enfermedad COVID-19, se remonta a un mercado de vida silvestre en Wuhan, China, el centro del brote. Algunos plantean la hipótesis de que se originó en un murciélago.

RELOJ | De dónde vino el nuevo coronavirus

Comenzó con la transmisión de animal a humano. Pero el nuevo coronavirus ahora se está extendiendo entre las personas. 0:25

Sin embargo, eso no significa que el murciélago estaba en el mercado mismo. El virus podría haberse movido de un murciélago a otro animal que actuó como huésped intermedio. Alguien podría haber contraído el virus en la naturaleza mientras recolectaba animales para el mercado y lo trajo al mercado, donde se propagó rápidamente.

“Probablemente había habido un anfitrión intermedio, que [the virus] no lo hizo [come] directamente del murciélago a los humanos “, dijo Sandra Junglen, líder del grupo de trabajo Ecología de los Arbovirus Emergentes en el Instituto de Virología, Medicina de la Universidad Charité de Berlín.” Y tal vez había un gato civeta o … un perro mapache “.

Los mercados son una ‘zona de contacto de alto riesgo’

Estos llamados mercados húmedos no se limitan a China.

“Los mercados húmedos son, en una variedad de formas diferentes, muy normales en Asia, generalmente … en el sur de Asia, pero ciertamente en todo el sudeste asiático, Indonesia, Malasia, Tailandia y otros lugares”, dijo Kai Chan, profesor del Instituto de Recursos , Medio Ambiente y Sostenibilidad en la Universidad de Columbia Británica. “De ninguna manera es un fenómeno chino”.

Keesing dijo que estos mercados son una receta para la transmisión de virus.

“Esto está creando una zona de contacto de alto riesgo entre los humanos y la vida silvestre, porque … básicamente estás creando una nueva comunidad ecológica que no existe en ninguna parte de la naturaleza”.

Un problema de densidad

Keesing dijo que cuando interrumpimos los hábitats naturales, ya sea cortándolos o eliminando algunas de sus criaturas, son los animales más pequeños y resistentes los que tienden a sobrevivir.

Pueden trasladarse a áreas con altas poblaciones humanas y transmitir enfermedades, como la rabia. Ella citó el ejemplo de ratones y ratas.

La pérdida de biodiversidad y el comercio de vida silvestre están haciendo que las pandemias como COVID-19 sean más probables, dicen los expertos
Si se destruye el hábitat de un animal, tiende a entrar en contacto más cercano con los humanos, como las ratas en las ciudades. (iStock)

“Hay una razón por la que prosperan en ciudades degradadas y de baja biodiversidad”, dijo. “Son realmente buenos para ser rudimentarios”.

La densidad también juega un papel importante. Muchas operaciones agrícolas a gran escala chocan contra los bosques donde podría haber un virus o patógeno en particular.

“Una alta densidad de ganado es un desafío, porque si un patógeno salta del bosque a ese ganado, puede propagarse muy fácilmente”, dijo Keesing. “Los patógenos se propagan mucho mejor cuando sus anfitriones están en alta densidad. Eso es lo que COVID está haciendo en este momento”.

Virus resultado de ‘lo que le estamos haciendo a la naturaleza’

En mayo de 2019, la Plataforma Intergubernamental de Ciencia-Política sobre Biodiversidad y Servicios de Ecosistemas (IPBES) publicó un informe que encontró Más de un millón de especies están en peligro de extinción.

La pérdida de biodiversidad y el comercio de vida silvestre están haciendo que las pandemias como COVID-19 sean más probables, dicen los expertos
Potencialmente, los virus podrían pasar del bosque a los animales de granja, dijo un experto. (Chris Helgren / Reuters)

Cuáles son los efectos a largo plazo de esto, particularmente cuando se trata de patógenos y la posibilidad de que se propague otro virus, es incierto. Pero los científicos que estudian la relación entre patógenos y epidemias saben que es poco probable que COVID-19 sea la última enfermedad provocada por la destrucción de la naturaleza.

“Se trata de lo que le estamos haciendo a la naturaleza, no de lo que la naturaleza nos está haciendo”, dijo Keesing.

“Si esto no es una llamada de atención sobre cuán pequeño es realmente el planeta y cuánto necesitamos cuidarnos el uno al otro, no sé qué es”.

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