El gran salto, parte 5: Salvar a la tripulación del Apolo 13

Video filmado por Joshua Ballinger, editado y producido por Jing Niu y David Minick. Haga clic aquí para la transcripción..

Cuando el astronauta del Apolo 13, Fred Haise, flotaba en el túnel que serpenteaba entre el Módulo Lunar y el Módulo de Comando, escuchó, y sintió, un fuerte estallido. A su alrededor, los dos vehículos comenzaron a retorcerse. Entonces, las paredes metálicas del túnel se arrugaron cuando la nave espacial se estremeció.

Con los ojos muy abiertos, Haise salió del túnel al Módulo de Comando junto a Jack Swigert y su comandante, Jim Lovell. Desde su posición habitual a la derecha de Lovell, Haise evaluó rápidamente que algo estaba drásticamente mal en los tanques criogénicos de la nave espacial: el oxígeno era simplemente ido. Afortunadamente, no parecía haber una explosión química, porque solo una pared delgada separaba el tanque de oxígeno de los tanques de propulsores utilizados para alimentar el motor principal de la nave espacial.

“Realmente no explotó como algo en lo que piensas con metralla”, dijo Haise a Ars en una entrevista. “Simplemente se presurizó demasiado y luego soltó algo de vapor. Si hubiera sido una explosión de tipo metralla, no estaría aquí hoy “.

El incidente tuvo lugar el 13 de abril de 1970, cerca del final del segundo día completo del vuelo del Apolo 13. La tripulación a bordo de la tercera misión de la NASA a la superficie de la Luna acababa de completar una transmisión de televisión en vivo. Estaban cansados ​​pero también emocionados. Se suponía que se acostarían pronto, y cuando despertaran, la nave espacial entraría en órbita lunar. En aproximadamente un día, Lovell y Haise se convertirían en el quinto y sexto humano en caminar en la superficie de otro mundo.

El comandante de la misión James A. Lovell Jr., (izquierda) y el piloto del módulo lunar Fred W. Haise Jr., (derecha) se preparan para participar en el entrenamiento de salida de agua.

El comandante de la misión James A. Lovell Jr., (izquierda) y el piloto del módulo lunar Fred W. Haise Jr., (derecha) se preparan para participar en el entrenamiento de salida de agua.

NASA

Pero ahora, sentado en el Módulo de Comando OdiseaAl contemplar la pérdida de un tanque de oxígeno, el primer pensamiento de Haise no era el peligro que el Apolo 13 podría enfrentar al regresar a casa. Inmediatamente después del accidente, la muerte no parecía tan inminente. Más bien, Haise lamentó la oportunidad perdida de pisar la Luna.

“Estaba enferma del estómago con decepción”, recordó Haise. “Sabía que habíamos abortado, y había perdido el aterrizaje. Ese fue mi sentimiento principal. Pensamos que teníamos un segundo tanque que estaba intacto ”.

Pero el daño fue tal que el segundo tanque también se vio afectado. Puede haber estado goteando oxígeno más lentamente, pero la fuga había comenzado de todos modos. Pronto, la nave espacial perdería sus dos tanques de oxígeno. Esto no importó demasiado para el oxígeno dentro del Módulo de Comando, ya que los astronautas tenían suficiente para respirar. Pero sin los tanques de oxígeno, la nave espacial no podría operar sus celdas de combustible. La tripulación del Apolo 13 no tendría poder. Se enfrentaron a la posibilidad de morir congelados en el espacio ultraterrestre.

Cuando los astronautas y los controladores de vuelo en Mission Control se dieron cuenta de que no podían detener la fuga en el segundo tanque de oxígeno, la misión cambió repentinamente. El Apolo 13 ya no buscaría aterrizar en la Luna. Su misión se había convertido en una de supervivencia.

“Tantas oportunidades”

Incluso antes del accidente del Apolo 13, algunos gerentes de alto nivel de la NASA se habían preguntado cuánto tiempo podrían escapar de los graves riesgos que suponía ir a la Luna. Teniendo en cuenta todos los diferentes aspectos de un vuelo lunar, desde el vehículo de lanzamiento de Saturno V hasta los Módulos de Comando y Servicio, y finalmente los Módulos Lunares, una gran cantidad de componentes muy complicados tuvieron que funcionar correctamente para el éxito de la misión.

Al comienzo del programa, la NASA había establecido formalmente la probabilidad objetivo de éxito general para cada misión Apolo, un aterrizaje y regreso, en un 90 por ciento. La seguridad general de la tripulación se estimó en 99.9 por ciento. Pero un 1965 evaluación Según estos planes y la tecnología actuales, la probabilidad de éxito de la misión para cada vuelo fue de solo alrededor del 73 por ciento, mientras que la seguridad de la tripulación por misión se situó en el 96 por ciento.

Pocas personas vivían día a día con estos riesgos y preocupaciones más que Robert Gilruth. Su fama puede haber retrocedido en las últimas décadas, pero Gilruth estaba por encima de todos los demás en los esfuerzos de Estados Unidos por enviar humanos a la Luna y de regreso. Después de la creación de la NASA, la agencia incipiente recurrió a Gilruth para liderar el Grupo de Tareas Espaciales para poner un humano en el espacio ante la Unión Soviética. Más tarde, después de que el presidente John F. Kennedy pidió aterrizajes en la Luna, esa tarea recayó en el Centro de Naves Espaciales Tripuladas en Houston, que Gilruth dirigió.

Cigarros y banderas estadounidenses salpican el Centro de Control de la Misión en Houston el 26 de mayo después de completar con éxito la misión Apolo 10 Luna. Entre los celebrantes están Alan Shepard (izquierda), quien fue el primer hombre estadounidense en el espacio, y Robert Gilruth (derecha), Director del Centro Espacial.
Agrandar / / Cigarros y banderas estadounidenses salpican el Centro de Control de la Misión en Houston el 26 de mayo después de completar con éxito la misión Apolo 10 Luna. Entre los celebrantes están Alan Shepard (izquierda), quien fue el primer hombre estadounidense en el espacio, y Robert Gilruth (derecha), Director del Centro Espacial.

Getty Images / Bettmann

Gilruth, ingeniero aeronáutico de un pequeño pueblo de Minnesota, tenía una visión más pragmática de los vuelos espaciales humanos que la gran visión de Kennedy. Tal como lo vio, después de que la NASA haya puesto en órbita a los astronautas con éxito con el programa Mercury, el siguiente paso lógico hacia una presencia permanente en el espacio habría sido construir una estación espacial allí.

“Pero eso no tenía el talento que se necesitaba en ese momento, a los ojos del Sr. Kennedy”, recordó Gilruth, quien murió en 2000, en un Historia oral. “Pensó que ir a la Luna era algo tan bueno como podrías hacer. Creo que a LBJ también le gustó eso. Nadie en la NASA diría que no podrían. Al menos dije que “no estoy seguro de que podamos hacerlo, pero no estoy seguro de que no podamos”.

Gilruth no se hizo ilusiones sobre el desafío de llegar a la Luna. Además, una vez que Neil Armstrong y Buzz Aldrin pisaron la Luna ante una audiencia televisiva mundial, la NASA había logrado el mandato de Kennedy. Si cada misión tenía una probabilidad de un cuarto de no aterrizar en la Luna y una posibilidad no despreciable de perder una tripulación, ¿por qué continuar? Ese sentimiento solo creció dentro de Gilruth cuando la NASA logró más aterrizajes en la Luna.

“Levanté la espalda y dije:” Debemos detenernos “”, dijo Gilruth. “Hay muchas posibilidades de que perdamos una tripulación. Solo sabemos que lo haremos si seguimos adelante “.

Imagen de listado de NASA / Aurich Lawson

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