¿Cómo llegaron los monos a las Américas? El | Ciencias

En un extraño giro de la historia evolutiva, los antepasados ​​de los monos sudamericanos modernos, como los monos capuchinos y lanudos, llegaron por primera vez al Nuevo Mundo flotando a través del Océano Atlántico sobre esteras de vegetación y tierra. Según un nuevo estudio, no fueron los únicos primates que hicieron el viaje. Un hallazgo de fósiles en Perú sugiere que una familia de primates completamente diferente y extinta emprendió el mismo tipo de viaje oceánico hace más de 30 millones de años.

A orillas del río Yurúa, cerca de la frontera de Perú y Brasil, el paleontólogo de la Universidad del Sur de California, Erik Seiffert, documentó un sitio fósil que contiene una mezcla de lo extraño y lo familiar. Aquí, una roca de aproximadamente 32 millones de años conserva los restos de murciélagos, parientes de capibaras y los primeros monos del Nuevo Mundo. También encontraron evidencia de un segundo grupo de primates, uno de los cuales se cree que vivió solo en África.

Descrito hoy en Ciencias, los fósiles clave son un conjunto de cuatro dientes. Si bien los dientes pueden ser pequeños, a menudo son piezas cruciales del registro fósil de mamíferos. La durabilidad natural de los dientes les da una mejor oportunidad de durar millones de años. Además, los dientes de mamíferos cambian rápidamente a lo largo del tiempo evolutivo y a menudo son distintos. Un solo molar puede ser más útil para identificar un fósil que un conjunto de costillas o un hueso de la pierna.

Seiffert y sus colegas proponen que los dientes de primates que encontraron en Perú pertenecían a un grupo de monos ahora extintos llamados parapéfidos. Para un observador casual, dice Seiffert, estos primates habrían parecido algo similares a los monos del Nuevo Mundo de hoy. “Es solo cuando observamos los detalles de los dientes, los cráneos y los huesos largos que vemos que hay diferencias importantes”, señala, con la disposición de golpes y canales en los dientes que actúan como una guía confiable a la que pertenecían los fósiles. cual familia

“Los nuevos molares eran casi idénticos a los del parapéfido Qatrania, que es conocido por los sitios en los que trabajé en el área de Fayum en Egipto “, dice Seiffert. Ahora parece que los parapitécidos estaban presentes en América del Sur hace unos 32 millones de años. Los investigadores han dado el nombre Ucayalipithecus perdita a los dientes que representan la nueva especie.

“Los dientes parapitécidos son distintivos”, dice el paleoprimatólogo de la Universidad de Wake Forest Ellen Miller, que no participó en la investigación. Es poco probable que otra forma de mamífero, o incluso otra forma de mono, desarrolle de forma independiente los dientes con la misma forma y tamaño que los de los parapéfidos que estaban vivos al mismo tiempo, señala Miller. La repentina aparición de Ucayalipithecus En América del Sur, lejos de sus parientes más cercanos en el África prehistórica, insinúa que estos monos tienen el mismo tipo de viaje transatlántico que los antepasados ​​de los monos del Nuevo Mundo deben haber soportado. No, estos primates no estaban atando balsas y zarpando intencionalmente hacia territorios inexplorados. El proceso fue completamente accidental, confiando en la suerte y el hecho de que el mundo era diferente hace 32 millones de años.






Secado de sedimentos lavados con tamiz cerca del sitio fósil de Santa Rosa.

(Erik Seiffert)

En aquel entonces, durante un tiempo conocido como el Eoceno tardío, África y América del Sur estaban significativamente más cerca. La extensión del Océano Atlántico entre los dos continentes medía entre 930 y 1.300 millas de distancia en comparación con la extensión moderna de 1.770 millas. Además, la acumulación de glaciares en la Antártida alrededor de esa época provocó la caída del nivel del mar, haciendo que el paso sea más corto de lo que es hoy. Durante esta ventana de prehistoria, el camino entre los continentes era transitable por mar.

“Creo que todo el mundo niega con la cabeza en los primates que hacen rafting largas o incluso moderadas distancias”, dice Miller, pero tales eventos han sucedido en otros momentos y todavía continúan hoy. Animales como los tenrecs y los lémures llegaron a Madagascar en balsa desde África continental a una distancia de más de 260 millas, por ejemplo, y lagartijas island-hop en las Bahamas en balsas naturales.

La falta de fósiles de primates comparables en otras partes del mundo ayuda a consolidar el caso. Si los antepasados ​​de los monos del Nuevo Mundo o Ucayalipithecus se había extendido por Europa y había saltado de isla en isla antes de dirigirse hacia el sur, o si hubieran tomado la ruta sur a través de la Antártida, habría un rastro fósil de primates relacionados en estos lugares. Sin mencionar, dice Seiffert, que el mundo se estaba enfriando durante el tiempo en que los primates viajaron a través del Atlántico y muchas especies de primates antiguos se extinguieron en Europa, Asia y América del Norte. Hasta la fecha, los paleontólogos no han encontrado evidencia de una ruta alternativa.

“Tengo que admitir que era mucho más escéptico sobre el rafting hasta que vi un video de esteras de vegetación que flotan por el Canal de Panamá, con árboles en posición vertical y tal vez incluso fructíferos ”, dice Seiffert.

El viaje debe haber sido desgarrador. La hipótesis de trabajo es que los monos que viven a lo largo de la costa atlántica de África fueron arrastrados por tormentas intensas y se encontraron en el mar. Estos primates se aferraron a los escombros de tormenta que formaron balsas naturales. Las corrientes llevaron estas plataformas de vegetación a través del océano. Al llegar a un nuevo continente, los monos sobrevivientes encontraron un nuevo hogar adecuado y comenzaron a proliferar.

“El descubrimiento de Ucayalipithecus revela que, durante el último siglo más o menos, nos hemos perdido un capítulo entero en la crónica de la evolución de los primates en América del Sur ”, dice Seiffert. Estos monos vivieron al lado y compitieron con los ancestros de los monos del Nuevo Mundo de hoy, ayudando a dar forma a la evolución de la vida vegetal y animal como una parte oculta de la antigua ecología de América del Sur.

Ucayalipithecus fue descubierto en un lugar del interior que habría estado a 2,400 millas de la costa este de Sudamérica. Este hecho ofrece alguna evidencia de que los parapéfidos prosperaron por un tiempo después de su llegada, ocupando algunos de los mismos hábitats que los antepasados ​​de los monos del Nuevo Mundo.

“Las implicaciones de esta investigación deberían cambiar el juego en la biogeografía de primates”, dice Miller. Los primates hicieron viajes oceánicos a nuevos lugares una y otra vez a través del tiempo prehistórico, y los paleontólogos pueden encontrar evidencia adicional de estas dispersiones en el registro fósil. “Creo que más investigadores se interesarán en modelar estos eventos”, dice Miller, “diciendo” Bien, sabemos que esto sucede, entonces, ¿en qué circunstancias podríamos esperar que ocurra? “

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